Ciencias químicas y de la vida


Este apartado se refiere a los estudios sobre la estructura química de la materia y sus transformaciones, así como todos las áreas de la investigación sobre la vida en el planeta.

Cómo funcionan los circuitos cerebrales

Las neuronas son células especiales: echan chispas, literal. Más técnicamente se dice que generan espigas de voltaje. Hay mucha evidencia que apunta a que estos cambios súbitos de voltaje son señales eléctricas que envían información desde los órganos de los sentidos al cerebro y del cerebro a los músculos para ejecutar acciones. En la jerga de los especialistas estas chispas o señales se llaman “potenciales de acción” (ver la wikipedia (w) - o Galarraga y Bargas, 2010; Islas Suárez, 2009). Se transmiten como impulsos a través de los axones de unas neuronas hacia otras. Acaso de aquí venga el dicho de “no se me prendió la chispa” para decir “no se me ocurrió que hacer”. Las sinapsis entre las neuronas permiten que los potenciales de acción pasen (sinapsis excitadoras), o no pasen (sinapsis inhibidoras) de unas neuronas a otras (w- o Bargas y Galarraga, 2009).

Los trastornos del dormir pueden anticipar enfermedades neurodegenerativas

En el momento en que acuden los pacientes para atención médica en el caso de la enfermedad de Parkinson, algunos de los siguientes síntomas están ya presentes: temblor de reposo, rigidez y bradiquinecia. Se tiene la certeza hoy en día, de que la enfermedad no se inicia en ese periodo de tiempo, pues al momento de presentarse con los síntomas antes descritos, la cantidad de neuronas destruidas en la sustancia negra del mesencéfalo es entre 70% a 80 %. Antes de que aparezcan los síntomas típicos de la enfermedad de Parkinson, el cerebro enfermo se fue adaptando a la baja (alostasis negativa), es decir aprendió a funcionar y compensar, pero llega un momento en que no es suficiente actuar con el mínimo de neuronas de la sustancia negra

¿Vemos lo que soñamos? ¿Tenemos conciencia cuando dormimos?

Estas dos preguntas están relacionadas y algunas posibles respuestas se han publicado hace poco, como resultado de líneas de investigación. El cerebro no se apaga cuando se dormimos. Esta afirmación apenas hace menos de cien años hubiera sido motivo de burlas. Pero el hecho es que no se apaga nunca, mientras estamos vivos. Los que pensaban que el cerebro si se apaga cada noche, tenían un concepto pasivo de este órgano. La metáfora que más se usaba entonces era la de un foco. Al oscurecer y acostarse, se desconecta "al foco" y se apaga. Al amanecer con nueva información sensorial "el foco" se prende. Cuando se pudo explorar la actividad eléctrica del cerebro con el electroencefalograma (EEG), parte de lo que se observaba, parecía apoyar la teoría del foco. Esto se debe a que la actividad de las ondas eléctricas del cerebro se hace cada vez más lentas y de mayor voltaje.

El mestizo molecular

Si durante la primera mitad del siglo XX el interés de los genetistas “antropólogos aficionados”, había sido la caracterización genética de poblaciones amerindias, para la segunda mitad del siglo, su interés estaba en la constitución genética del Mestizo. El interés biomédico de los efectos del mestizaje ya lo había manifestado Manuel Gamio hacia 1920, quien veía en la adaptación del mestizo a su medio, y la herencia de una resistencia india contra enfermedades, la verdadera significación biológica del mestizaje (Mörner 1961). Pero la inquietud generalizada en las nuevas generaciones de antropólogos físicos mexicanos giraba en torno a los efectos de la adversidad en el fenotipo, su expresión en la variabilidad de la morfología humana y su repercusión en la salud de los grupos más afectados.
Algoritmo

Notas sobre darwinismo

Este texto trata de la desbiologización del darwinismo, lo cual es herético para muchos biólogos. Casi todos los ensayos y artículos del año de Darwin (2009) trataron sobre el darwinismo original, esto es, la teoría de la evolución de las especies desde el punto de vista biológico. En el presente texto abordo aspectos de la teoría darwinista que no tienen que ver con “las especies”. Trato de no mencionar los deslices ideológicos de Darwin y otros científicos al sobre-interpretar sus hallazgos, excepto donde se toca el punto que es el interés del texto. Se trata de hablar del valor explicativo general del darwinismo, tal como ha sido modificado por la ciencia y tecnología contemporáneas.

La fiebre de plantaciones para biodiesel de Jatropha

Históricamente los descubrimientos de yacimientos de oro han producido “fiebre del oro” que consiste en un influjo súbito de miles de personas al área del descubrimiento, atraídas por el espejismo de riqueza instantánea. El proceso termina en unos pocos enriquecidos, una mayoría empobrecida o que no cambia su condición precaria y un deterioro ambiental desmedido. El descubrimiento de plantas productoras de precursores de biodiesel en un mundo ávido de energéticos, y conciente del agotamiento inevitable del petróleo, ha atraído a numerosos gobiernos, empresas y personas; todos ávidos de capitalizar un energético con mucha demanda potencial que ha sido promovido como un gran negocio “verde”. Todo indica que estamos presenciando un equivalente a la fiebre del oro, aunque ahora con los bioenergéticos, y en México y otros países, con el biodiesel producido a partir de plantaciones del arbusto mesoamericano Jatropha curcas, comúnmente conocido como piñón o piñoncillo.

Más allá de la genética: la epigenética y el cáncer

El grupo de investigación que dirijo en el Instituto de Fisiología Celular de la UNAM, ha demostrado recientemente que el inicio y progresión del cáncer puede darse a partir de defectos epigenéticos sin que produzcan anomalías o cambios genéticos. Nuestro grupo determinó que algunos cambios en la organización de la estructura del genoma, en particular, a nivel de la estructura de la cromatina de los elementos de regulación que controlan la expresión de los genes supresores humanos p53 y Retinoblastoma, pueden llevar a la falta de estas proteínas sin que ocurran mutaciones en sus genes. Estos hallazgos han sido publicados recientemente en las revistas especializadas en cáncer: Cancer Research y Oncogene.

La estrategia contra la obesidad

La estrategia contra la obesidad del gobierno federal puede estar destinada al fracaso, sino hay una clara voluntad política y responsabilidad social. Estrategias, campañas y reconocimientos similares a los que ha realizado el Gobierno del Lic. Calderón, lo hicieron los gobiernos de Fox, de Zedillo y en la primera parte del gobierno de Calderón. Nada nuevo. En el Foro de Salud organizado por la LVII legislatura, en 1997, varios académicos demostramos evidencias del riesgo para la salud ocasionado por las sodas y las frituras. Pedimos la prohibición en las escuelas y en los anuncios televisivos de la comida chatarra. Las empresas de alimentos se opusieron y derrotaron a los políticos y a los académicos. Trece años después estas empresas han ganado más de 260 mil millones de pesos.

Amores extremos

En los animales, el cortejo es una conducta que demanda una gran inversión de tiempo y energía por parte de los machos. Estos costos son el resultado indirecto de la intensa competencia que se da entre congéneres, ya que usualmente a la cita acude más de un macho por cada hembra. Y no es para menos, ya que lo que se encuentra en juego es su reproducción, ese boleto fundamental que sirve para pasar el material genético a la siguiente generación. Ciertos atributos físicos son utilizados durante los despliegues de cortejo y en algunas especies han llegado a rayar la exageración, como resultado de la selección sexual actuando a través del tiempo. Un ejemplo es la cola del Quetzal macho (Pharomachrus mocinno) que puede medir más de dos veces el tamaño del cuerpo.

Institutos Nacionales de Salud: La investigación golpeada

A principios de este año, la Comisión Coordinadora de los Institutos Nacionales de Salud y Hospitales de Alta Especialidad (CCINSHAE) abrió la Convocatoria 2009 para el Estímulo al Desempeño de los Investigadores en Ciencias Médicas de la Secretaría de Salud. Este estímulo, otorgado cada año, y que consiste en un beneficio económico adicional al sueldo, tiene el propósito de fortalecer la permanencia y desempeño de la comunidad científica que permita concebir a la investigación como carrera de vida. La convocatoria especificaba claramente los múltiples requisitos para ser candidato al estímulo. Destaco que los aspirantes al premio debían contar con plaza de investigador en ciencias médicas o plaza académico-administrativa que contemple dentro de sus funciones la investigación como actividad principal. Tener una de dichas plazas no era, por supuesto, suficiente: para ser considerado para obtener el beneficio había que demostrar una productividad científica mínima...

¿Medir la vida?

"Medir la vida" ha surgido como una ambición del siglo XXI y es así que en el mundo tecnificado de hoy la "biometría" tiene una presencia singular entre los tecnófilos. Pero esta ambición tecnológica tiene sus buenas raíces en la ciencia del siglo XIX. Medir la vida o mejor dicho sus atributos, naturalmente que tiene muchas posibles connotaciones. Una interpretación dominante actualmente del término "biometría" es llanamente la antropométrica que, más apropiadamente dicho, tiene que ver con el reconocimiento automatizado de "la identidad" de las personas (huellas dactilares, retina, mano, redes vasculares, etc.). Pero así como la vida misma, medirla es mucho más que eso y la biometría también se usa para referirnos a la disciplina científica que busca el conocimiento biológico a través de métodos cuantitativos según lo dijo el padre del diseño estadístico de experimentos Ronald Fisher en 1947.

La mujer con el parasol, retratando momentos, sensaciones o recuerdos

El El pasado noviembre emprendí camino a Washington DC para presentar mi trabajo en el congreso de la Sociedad de Neurociencias. En el gigantesco pabellón del centro de convenciones se encontraban varios premios Nobel y muchos nuevos e interesantes descubrimientos. A pesar de todo, la mayor atracción para mí se encontraba a poca distancia, dentro de la National Gallery, mi pintura favorita: La mujer con el parasol, de Claude Monet (1875). Tras estar parado de 9 a 12 frente a dos posters resumiendo mis investigaciones recientes, decidí fugarme y visitar la pintura. Para mi sorpresa, las impresiones que tenía a partir de reproducciones se desvanecieron al ver el óleo original. Lo más impresionante fue darme cuenta de pequeños detalles, como la existencia de espacios vacíos en el óleo y la diferencia en claridad entre el centro del cuadro y su periferia.

La Bionanotecnología y sus conceptos

El vertiginoso desarrollo de la ciencia ha logrado avances impresionantes que necesitan ser divulgados entre la sociedad. Entre las nuevas fascinaciones de las mujeres y hombres de ciencia se encuentra la Bionanotecnología o también llamada Ingeniería Biomolecular que destaca tanto por sus aportaciones a la ciencia e incidencia en el desarrollo tecnológico así como por su carácter altamente interdisciplinario y polifacético donde convergen diferentes enfoques provenientes de la biología, química, física e ingeniería. La bionanotecnología se origina de la fusión entre la nanotecnología y biotecnología.

¿What did you really do, Charlie?

Durante parte del siglo XX, el trabajo publicado del naturalista Charles Robert Darwin -cuyo cumpleaños número 200 celebra(rí)amos hoy, internacionalmente- fue presentado por algunos especialistas como un ejemplo insuperable de aplicación del ‘método hipotético-deductivo’ en las ciencias. Entre ellos sobresale el historiador-filósofo de la biología Michael Ghiselin, quien hizo la afirmación más explicita de lo anterior en The Triumph of the Darwinian Method. El razonamiento hipotético-deductivo también está asociado al filósofo liberal-racionalista Karl Popper, quien lo empleó de manera astuta en su crítica al pensamiento inductivista en las ciencias naturales. En la jerga filosófica, el modelo de explicación científica que se deriva del hipotético-deductivismo se llama ‘nomológico-deductivo’ (nomos=ley): es la obtención certera de conclusiones a partir de enunciados que reflejan observaciones particulares, con la ayuda de ‘leyes naturales’.

Matemáticas aplicadas a la lucha contra el cáncer

Se denomina cáncer a un conjunto de enfermedades en las cuales el organismo afectado produce un exceso de células malignas, con rasgos típicos de comportamiento y crecimiento descontrolado. Se estima que a escala global el cáncer causa cerca del 13 por ciento de todas las muertes y de acuerdo con la Sociedad Americana del Cáncer, 7.6 millones de personas murieron de cáncer en el mundo durante 2007 (datos tomados de la Wikipedia). No es difícil entonces imaginarse la inmensa tragedia humana que el cáncer significa; tan sólo la muerte en edad productiva de millones de personas tiene consecuencias en extremo negativas para la economía de los países afectados.

La obesidad y el conflicto de intereses

El subsecretario de salud, en su carácter de presidente del Comité Consultivo Nacional de Normalización de Prevención y Control de Enfermedades y con fundamento en la Ley Orgánica de la Administración Pública Federal, ordena la publicación en el diario oficial de las Normas Oficiales Mexicanas. Estas son de observancia obligatoria para individuos e instituciones de los sectores públicas y privadas. Por lo tanto, deben estar basadas en las evidencias científicas disponibles. Sin embargo, el proceso para su elaboración y publicación presenta deficiencias importantes, que van desde los individuos e instituciones que participan hasta el conflicto de intereses.

Los hongos en el manejo plagas del agave tequilero

El picudo del agave Scyphophorus. acupunctatus (S. interstitialis) Gyllenhal (Coleoptera: Curculionidae), conocido también como “max del henequén”, en el sureste de México y “picudo negro” o “acapiche del nardo” en el estado de Morelos, se asocia con varias especies de plantas de la familia Agavaceae de importancia económica. Esta especie insectil es de origen americano y actualmente de distribución cosmopolita...

¿Homosexual yo?

En 1975 el director de cine norteamericano Sydney Lumet filmó una película que se convertiría en una de las más célebres de aquellos años, ganadora de un Oscar y con otras 5 nominaciones: Tarde de Perros, protagonizada por Al Pacino. En ella, un par de maleantes perpetran un asalto bancario y al fracasar éste y verse rodeados por la policía, toman como rehenes a varios clientes y empleados de la sucursal...

Reducción del daño: Historia de las drogas*

La reducción del daño y las drogas es una muy tentadora seducción que ampara quehaceres y visiones de una política social relativamente nueva. Desde las experiencias acontecidas en Australia, Gran Bretaña y Países Bajos como una respuesta a la transmisión del VIH/SIDA, han sido esfuerzos por mirar a las drogas y su consumo con ojos de encuentro y reconciliación a lo inevitable que implica su presencia en el contexto humano.

Mezcaleros de Jalisco: aguamiel, pulque, equipales y remedios

Mezcal es una palabra que tiene diferentes connotaciones en México. Mezcal como alimento dulce, bebidas destiladas y nombre de plantas. En Jalisco el término mezcal se usa como nombre común de muchas especies y variedades del género Agave sp. En más de una década de trabajo de campo con agricultores de agaves en Jalisco, solamente en dos casos observo el uso de la palabra “maguey”...

¿Es sano perder peso?

La obesidad fue definida como enfermedad por la Organización Mundial de la Salud en 1985. Hay suficientes evidencias que demuestran que a mayor peso mayor incidencia de enfermedades crónicas, como la diabetes, la hipertensión arterial, el colesterol alto, el cáncer, y mayor mortalidad. En México, en niños y adultos, y en todos los estratos socioeconómicos, se ha observado un aumento impresionante de la obesidad. En el ámbito nacional, 1 de cada 3 niños tiene sobrepeso y obesidad.

Sistemas Auto-organizantes

Parvadas, cardúmenes, manadas y colonias de insectos funcionan por medio de mecanismos similares. No hay un animal líder dictando ordenes a otros. Sin embargo, tomas de decisiones muy complejas pueden realizarse por el grupo. Esto se debe a que los animales, aunque sigan reglas simples en su comportamiento, interactúan localmente de forma tal que en su conjunto pueden lograr tareas que los individuos por sí mismos no podrían realizar.

“En esta casa obedecemos las leyes de la termodinámica”

Este es el título con el que los editores de la revista británica Nature (edición de julio del 2007), celebran la exhibición de “The Simpsons”. No es para menos, esta serie, que llega a 400 programas, es un amplificador de la ironía. En ella se presenta a una familia de la clase media en Norteamérica, en una ciudad prototípica llamada Springfield.

Sobre el agua de Yucatán en el día mundial del agua

Una cuestión importante para el futuro del agua de Yucatán es la participación científica en los eventos conmemorativos del Día Mundial del Agua. Destaco este hecho pues en las oportunidades que he tenido de estar en actos oficiales o pláticas académicas sobre el agua que utilizamos de modo cotidiano en nuestra región...

El rompecabezas de la memoria y las pastillas de la amnesia

Todos alguna vez hemos deseado de alguna forma, borrar de nuestras cabezas algunos recuerdos dolorosos o traumáticos. Aunque Marcel Proust nos hizo ver maravillosamente que las personas somos lo que somos gracias a nuestros recuerdos de hechos y sensaciones del pasado, siempre existe la tentación de ir al médico borra-memoria...

La Denominación de Origen Tequila

Marc Mormont y Guido Huylenbroeck en su libro de la “A la récherche de la qualité” (A la búsqueda de la calidad, 2001) editado por la Universidad de Lieja en Bélgica, comentan en la contraportada de su libro, que en los últimos años las crisis del sector agroalimentario de la calidad de sus productos se ha vuelto un problema político.

El hombre que confundió a su esposa con un sombrero

Generalmente damos por hecho que, ante una escena común, todas las personas vemos lo mismo; considerando formas, colores, dimensiones, etcétera, y la escena misma en su conjunto. Esto, si es que posible, sería bastante difícil de probar científicamente. Por el contrario, se han registrado casos que hacen pensar que, probablemente, cada quien crea sus muy particulares representaciones mentales del mundo que nos rodea.

Vida Artificial

La Vida Artificial es el estudio científico de las propiedades de sistemas vivos por medio de simulación y/o síntesis. Dado que la vida es un fenómeno muy complejo, observarla no es suficiente para comprenderla. Hay que simularla y construirla. En otras palabras, hay que desarrollar sistemas que modelen las propiedades biológicas, para así analizar y estudiar la vida por medio de nuestros sistemas artificiales.

Arrecifes de coral: El canario en la mina

A principios de diciembre del año pasado se llevó a cabo en Bali, Indonesia, una reunión de líderes mundiales para discutir si los intereses económicos pesan más que el futuro del planeta. La ecuación es compleja pues la economía, la geopolítica y la lucha de poder entre países desarrollados y “en vías de desarrollo” hacen que las decisiones sean tímidas, en el mejor de los casos.

Pelirrojos: la ciencia detrás del color

Las diferencias en el color de la piel, ojos y cabello han sido objeto de fascinación desde tiempos antiguos. La primera referencia escrita sobre diferencias en la pigmentación de la piel data del año 2 mil 200 a.C. Aún 4 mil 200 años después seguimos estudiando los diferentes colores que adornan a los seres humanos. El color de la piel, ojos y cabello se debe a la presencia de un pigmento llamado melanina.

Conservación de agaves y vides

Agaves y vides son plantas perennes y multianuales que forman parte del paisaje ancestral de América y Europa. Su patrimonio natural y cultural ha quedado registrado en ejemplos como el del Tequila y del Duero la región productora del Oporto.

James Watson y la nueva derecha

En días recientes la opinión pública se sacudió con las declaraciones del premio nobel James Watson ; en el sentido de que el señalar que la inteligencia está genéticamente determinada y que afirmar y admitir eso no implica caer en forma alguna de racismo.

Las insustituibles fibras de agave para las sogas finas de charro

La carga simbólica del trío tequila-mariachi-charrería como identidad mexicana es de tal magnitud y deslumbrante, que parece que todo se sabe sobre estos íconos culturales. Mas no es así, tan sólo la soga fina de charrería nos muestra una tradición, un recurso insustituible...

Sobre la estimulación cerebral profunda y las ganas de volar de los hermanos Wright

Se tiene el mito de que los médicos escogen su carrera, por una vocación de apostolado, y otros calificativos por el estilo. La verdad es que ahora sabemos que el libre albedrío es muy limitado y que quizás lo más cercano a elegir, en estos menesteres sea el soportar el dolor de los demás y tratar de aliviarlo. (Rafael J. Salin-Pascual)

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